A) Semblanzas del Continente Americano

Es el segundo continente más grande del mundo, claro, si se considera que toda América es uno solo. En ocasiones, geógrafos dividen “las Américas” en dos grandes masas de tierra: América del Norte y América del Sur, que constituirían dos continentes o subcontinentes. En este caso, se tratará América como un gran continente compuesto por tres secciones: Norteamérica, Centroamérica y Sudamérica.

 

Su nombre proviene de Américo Vespucio. Este explorador, cartógrafo y navegante introdujo la idea hasta entonces revolucionaria, de que las tierras encontradas por Cristóbal Colón eran parte de un continente.


A.1) Descripción Geográfica

El territorio americano abarca el hemisferio norte y el hemisferio sur, y en los mapas se sitúa en el hemisferio occidental. Limita al norte con el océano Ártico y al sur con el océano Antártico, mientras que en el este el océano Atlántico baña sus costas y en el oeste se encuentra el océano Pacífico.

 

En total, América se extiende a través de 14,000 kilómetros de punta a punta; desde la tundra de Canadá, Alaska y la isla de Groenlandia, hasta el Archipiélago de Tierra del Fuego, que en su punto más meridional se separa de la Antártida por menos de 1,120 kilómetros. Centroamérica es una franja estrecha de tierra que une Sudamérica y Norteamérica y que comprende Belice, El Salvador, Nicaragua, Costa Rica, Panamá, Guatemala y Honduras.

 

América comprende un área de 42,549,000 kilómetros cuadrados, un 8.3 por ciento de la superficie terrestre total, incluyendo sus islas. La parte norte del continente se asienta sobre la placa norteamericana, algunas zonas al oeste están sobre la placa de Juan de Fuca, la placa del Pacífico “sostiene” algunas partes de la California estadounidense y de Baja California, mientras que la placa de Cocos yace bajo algunos estados del oeste de México. Las islas del mar Caribe y Centroamérica desde Honduras hasta Panamá se asientan sobre la placa del Caribe, y la mayor parte de Sudamérica descansa sobre la placa sudamericana.

 

En el territorio se encuentran largas cadenas montañosas como los Andes sudamericanos y las montañas Rocosas o los Apalaches en Norteamérica. El pico más alto es la montaña Aconcagua, ubicada en la cordillera de los Andes en la parte argentina. Es posible que las montañas más jóvenes del mundo se localicen entre los estados occidentales de Estados Unidos, con una antigüedad de “apenas” 1 millón de años, aproximadamente.

 

El clima varía enormemente. En América se puede disfrutar el calor tropical en la región del Caribe hasta el clima subártico del norte de Canadá y Alaska o el gélido frío de las islas sureñas en América del Sur. Geográficamente, América experimenta varios tipos de climas debido a que su territorio es atravesado por el ecuador y ambos trópicos. Un ejemplo: en el Ártico, el clima promedio de invierno puede alcanzar temperaturas inferiores de -40 grados centígrados.

 

Existen varias cuencas en el interior continental, así como golfos, bahías, ríos y lagos. El mayor grupo de lagos de agua dulce del mundo es el de los Grandes Lagos y el Titicaca es considerado el lago navegable más alto del mundo, situado entre Bolivia y Perú. El río Misisipí es uno de los más largos de Norteamérica. Otras fuentes de agua dulce importantes son el río Bravo que divide México de Estados Unidos y por supuesto, el Amazonas, la mayor cuenca hidrográfica a nivel mundial.

 

América tiene una población total de unos 954 millones de habitantes, o al menos hasta 2013. Típicamente, se ha hecho una división entre la América latina y la América anglosajona, en las que se destaca las diferencias de idioma, herencia genética, costumbres, etc. entre las personas. Normalmente, Latinoamérica corresponde al territorio a partir de México hacia Sudamérica donde la mayoría de la población habla español o portugués, en tanto la América anglosajona corresponde a Estados Unidos, Canadá, Alaska y ciertos países sudamericanos donde se habla inglés u otro idioma como el neerlandés. No obstante, hay que saber que esta diferenciación es más cultural y carece de rigor científico. Las más grandes comunidades americanas son Estados Unidos, México y Brasil.


A.2) División Política de América

América se compone de 35 estados soberanos y 25 territorios dependientes de otros países o sujetos a ellos en alguna medida. Las naciones soberanas son: Argentina, Antigua y Barbuda, Barbados, Bahamas, Belice, Bolivia, Brasil, Canadá, Chile, Colombia, Costa Rica, Cuba, Dominica, República Dominicana, Ecuador, El Salvador, Granada, Guatemala, Guyana, Haití, Honduras, Jamaica, México, Nicaragua, Panamá, Paraguay, Perú, San Cristóbal y Nieves, Santa Lucía, San Vicente y las Granadinas, Surinam, Trinidad y Tobago, Estados Unidos, Uruguay y Venezuela.

 

Los territorios son Anguila, Aruba, Islas Bermudas, Bonaire, Islas Vírgenes Británicas, Islas Caimán, Curazao, Islas Malvinas, Guayana Francesa, Groenlandia, Guadalupe, Martinica, Montserrat, Isla de Navaza, Puerto Rico, Isla de Saba, San Bartolomé, San Martín, San Pedro y Miquelón, San Eustaquio, Sint Marteen, Islas Georgias del Sur y Sandwich del Sur, Turcas y Caicos, Islas Vírgenes de los Estados Unidos y hasta la Isla Clipperton, aunque esta también ha sido considerada de Oceanía.


A.3) Flora y Fauna

De América fueron llevados primero a Europa y después a otras partes del mundo numerosos productos naturales nativos como el cacao, el aguacate y el tomate, así como animales como el pavo (guajolote). Especies originarias de este continente son el puma, el ajolote, la llama, el ciervo cola blanca, la alpaca, el quetzal, el ocelote y muchísimas especies de insectos, anfibios y hasta reptiles como el monstruo de Gila.

 

En América existen frondosos bosques de grandes y longevos árboles como las secuoyas de California, pastizales y prados, humedales, selvas exuberantes como la del Amazonas, sabanas y estepas arbustivas en Sudamérica. Naciones como México, Perú, Estados Unidos y Brasil son llamados países megadiversos, por la marcada biodiversidad que presentan.